Den fælles forfader til alle pingviner kom fra det sunkne kontinent Zeeland

Hvis Østafrika anses for at være menneskets forfædres hjem, så er alle pingvins forfædres hjem Zeeland, det nu ikke-eksisterende ottende kontinent. Dette er den konklusion, som forskere fra Massey University i New Zealand nåede frem til. De opdagede for nylig og undersøgte de ældste forstenede rester af pingvinen, som er anerkendt som den fælles forfader til den eksisterende art.

Fundet blev fundet i Taranaki-området på en stenet kyst, der er vanskelig at få adgang til. Alderen på den konserverede kraniet blev estimeret til 3 millioner år, hvilket straks vender hele billedet på hovedet - ingen har nogensinde fundet knogler fra pingviner ældre end 7 tusind år. Det betyder, at pingviner boede i New Zealand i meget lang tid og godt kunne have boet på det gamle kontinent Zeeland, der gik under vand for 20-30 millioner år siden. Det er usandsynligt, at det fundne individ tilhører stamfaderne til moderne pingviner, men det er bestemt et mellemled i den evolutionære serie.

Men hvorfor kunne forhistoriske pingviner ikke komme til Zealand fra et andet sted? Faktum er, at det moderne New Zealand er en slags naturreservat ikke kun for pingviner, men også for havfugle generelt. Af de 80 arter, der bor her, er mere end en tredjedel endemiske, fordi forholdene på øerne er ideelle for disse fugle. Old Zealand sank gradvist under vand, hvilket tvang levende ting til at tilpasse sig livet ved vandkanten, og den nuværende art er et naturligt resultat af denne evolutionære proces.

Den nye type pingvin fik navnet Eudyptes atatu, hvor ordet "Eudyptes" betyder kæmpede pingviner, og "atatu" stammer fra det maoriske ord "ata tu", hvilket betyder daggry, begyndelsen på noget nyt. Forskere udelukker ikke, at pingviner kunne vises på Sjælland for 60 millioner år siden, da det enorme kontinent med et areal på 4, 9 millioner kvadratkilometer endnu ikke var forsvundet under Stillehavets farvande.

Sænket kontinent på Sjælland